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Presidentes de líneas de cruceros destacan transformación y potencial de Cartagena para atraer más viajeros

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A los ojos de los presidentes de algunas de las más importantes navieras con operaciones sobre el Caribe, los puertos colombianos se constituyen, por cuenta de aspectos que van desde la variada oferta turística hasta la infraestructura, en una gran opción para los viajeros y para esa industria que moverá en 2013 alrededor de 20 millones de personas.

Durante la vigésima conferencia anual de la Florida Caribbean Cruise Association (FCCA), varios de sus miembros destacaron las cualidades de ciudades como Cartagena, San Andrés y Santa Marta, destinos donde año tras año crecen tanto el arribo de barcos, como de pasajeros decididos a vivir una experiencia única.

Ver todos los paisajes, la infraestructura, los sitios históricos a los que se puede ir, eso es lo que atrae a nuestros invitados y es por eso que lo disfrutamos tanto. (Colombia) es un destino magnífico”, aseguró Richard Fain, director ejecutivo del grupo Royal Caribbean, una de las dos líneas que tiene en el país, específicamente en Cartagena, el servicio de puerto de embarque.

Desde 2008, Royal Caribbean hizo de la capital de Bolívar un importante punto de su operación, al permitir que viajeros provenientes de cualquier lugar del mundo aborden allí sus cruceros. Pullmantur también ofrece este servicio en el país. Según datos de Migración Colombia, en los últimos cuatro años 103.538 pasajeros usaron esta opción.

Fain explicó además que si bien “todo el mundo empieza con Cartagena porque es la más  popular (de las ciudades colombianas) y porque las líneas de cruceros pueden venir…una vez ellos (los pasajeros) aprenden de todo lo que Colombia tiene para ofrecer nosotros los ayudamos y los motivamos a explorar” otras opciones dentro del país.

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A su turno Gerry Cahill, presidente ejecutivo de la Carnival Cruise Lines (con sede en la Florida, Estados Unidos) resaltó el excelente desempeño de destinos como Cartagena en la evaluación que sobre los puertos hacen sus pasajeros y cuyas categorías incluyen variedad de la oferta turística, interacción con la población local y conservación de los atractivos.

Cartagena siempre obtiene calificaciones muy altas. La gente habla muy bien de la ciudad amurallada, de la calidez de la gente…Desearía que estuviera más cerca de los Estados Unidos para traer más cruceros porque visitar la ciudad es una experiencia muy positiva”, dijo Cahill quien a razón del encuentro anual de la FCCA esta semana hizo su primera visita al país.

La distancia entre La Florida (donde tiene su base la naviera) y Cartagena no impidió el regreso, después de varios años de ausencia, de las embarcaciones de Carnival a las costas la ciudad durante la temporada 2012-2013, situación que se mantendrá según el ejecutivo en el período 2013-2014, el cual recién inició en Colombia.

Cuando usted llega a un puerto como un turista de crucero la interacción con la gente local es muy importante, la hospitalidad de las personas y el hecho de sentirse bienvenido hacen que se sientan felices con el destino”, lo califiquen bien y piensen en volver, explicó el también director ejecutivo de la empresa perteneciente al grupo Carnival Corporation & Plc.

De acuerdo con Richard Sasso, presidente ejecutivo de MSC Cruises para Estados Unidos, la mezcla entre seguridad, cultura y amabilidad han sido determinantes para la industria de cruceros en el país, que de acuerdo con cifras de las autoridades portuarias pasó de recibir 65.111 visitantes en la temporada 2006-2007 a 275.662 en la inmediatamente anterior.

Nosotros pensamos que el destino tiene todas las características que nuestros pasajeros quieren: ellos tienen seguridad, ellos quieren cultura y quieren interactuar con gente fabulosa y todo eso está aquí”, precisó este hombre con más de 40 años de experiencia en los cruceros y quien desde 2004 ocupa el cargo más importante de la filial de MSC en Norteamérica.

Cartagena siempre obtiene calificaciones muy altas. La gente habla muy bien de la ciudad amurallada, de la calidez de la gente.

Su longeva carrera en el medio, aseveró Sasso, le ha permitido ser testigo de excepción del proceso de cambio que ha experimentado Colombia durante los últimos años y el cual, le ha llevado a ocupar la privilegiada posición que tiene en la actualidad para las 27 líneas con operación en las costas del país.

Tengo 40 años en la industria de los cruceros y he tenido la oportunidad durante muchas décadas de ver la transformación y la forma en que el gobierno y las autoridades de turismo han creado un ambiente que lo hace (a Colombia) mucho más atractivo para nuestros invitados”, agregó.

La realización del evento, al que asisten alrededor de un millar de personas, fue catalogado por la presidenta de PROCOLOMBIA, María Claudia Lacouture, como “una oportunidad única a nivel de promoción pues es lograr que las cabezas (de estas navieras) puedan experimentar lo que un crucerista va a experimentar y se den cuenta de todo lo que tiene para ofrecer el país”.

PROCOLOMBIA, entidad dedicada a la promoción del turismo internacional en Colombia, logró en 2011 que Cartagena fuese elegida como sede de la conferencia de la FCCA, organización a la que el país pertenece desde 2004 y la cual, contribuyó al crecimiento de esa industria en el país que es una gran generadora de ingresos y empleos.

Otro resultado importante es el número de personas que están en la ciudad, el número de personas relacionadas con el sector de turismo, no solamente las personas en el área de cruceros, sino también hay agencias de viajes, hay operadores, hay personas que se vuelven turistas y al mismo tiempo embajadores del realismo mágico de Colombia”, concluyó Lacouture.

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